Die Stadionsubvention der Atlanta Braves löst einen hitzigen Streit zwischen Sportökonomen aus

Was ist die bitterste Rivalität in der Major League Baseball? New York Yankees gegen Boston Red Sox? Los Angeles Dodgers gegen San Francisco Giants? Nun, es gibt eine neue für die Liste: Bradbury gegen Zimbalist.

Was fragst du? Das wären die Sportökonomen Andrew Zimbalist und JC Bradbury. Sie streiten sich seit Monaten darüber, ob der Baseballplatz der Atlanta Braves und die umliegende Einzelhandels- und Wohnsiedlung, bekannt als The Battery, den Steuerzahlern in Cobb County zugute kommen.

„Es ist schwer zu verstehen, wie ein kompetenter Mensch unabsichtlich ein so ungeheuerliches Versehen begehen kann“, schrieb Bradbury, Professor an der Kennesaw State University außerhalb von Atlanta, diese Woche in einem 57-seitigen Bericht, in dem er Zimbalists Verteidigung der öffentlichen Spende in Höhe von 300 Millionen Dollar widersprach der Bau des Baseballstadions, das 2017 eröffnet wurde.

Zimbalist, ein bekannter Sportökonom am Smith College im Westen von Massachusetts, wurde von den Braves beauftragt, die Frage der Steuerzahlervorteile zu beurteilen, nachdem Bradbury im März einen Bericht veröffentlicht hatte, in dem Truist Park als Geldverlierer für die Steuerzahler von Cobb County in Höhe von 15 Millionen US-Dollar pro Jahr bezeichnet wurde . Zimbalist, der sich oft gegen die Behauptungen von Vereinen über wirtschaftliche Vorteile aus öffentlichen Stadionsubventionen ausgesprochen hat, kam in diesem Fall zu dem gegenteiligen Schluss.

In einem Interview diese Woche und in seinem Juni-Bericht für die Braves bezeichnete Zimbalist das Projekt aufgrund der gemischt genutzten Entwicklung rund um das Stadion und der Tatsache, dass das Team selbst die Entwicklung finanziert, als Gewinner. Die Braves gehören Liberty Media. Bei Mischnutzungsprojekten vergibt das Team die Entwicklung oft an andere, was bedeutet, dass der tatsächliche Bau nicht immer mit früheren Prognosen übereinstimmt.

„Hier haben wir ein neues Modell“, sagte er für die Stadionentwicklung, „oder zumindest die Möglichkeit, dass ein neues Modell entsteht.“

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Bradbury ist kaum der Einzige, der die wirtschaftlichen Gründe hinter öffentlichen Subventionen für Stadien und Arenen in Frage stellt. Unter Ökonomen herrscht seit langem die Konsensmeinung, dass die Konsumausgaben, mit denen die öffentliche Hand diese Subventionen rechtfertigt, nur Geld sind, das ohnehin in der Gemeinschaft ausgegeben worden wäre.

Was den Streit hier so bemerkenswert macht, ist der Vitriolgehalt. Bradbury hat Zimbalist angegriffen immer wieder auf Twitter, der ihn in einem Tweet beschuldigte, „seine Zeugnisse zu prostituieren“. In seinem 63-seitigen Widerlegungsbericht in dieser Woche ist Bradbury ebenso hart.

„Es mag verständlich sein, dass Zimbalist die neuere Literatur zu diesem Thema nicht kennt – obwohl es immer noch falsch ist“, schrieb Bradbury. „Ob seine nachweisbare Unwissenheit das Ergebnis von Nachlässigkeit, Inkompetenz oder vorsätzlicher falscher Darstellung meiner Arbeit ist, ein irrtümlicher Vorwurf einer solchen konsequenten Relevanz für die Analyse ist im professionellen und wissenschaftlichen Diskurs unentschuldbar.“

In einem Interview sagte Bradbury diese Woche: „Ich bin wütend, und ich habe allen Grund, wütend zu sein, weil er dafür bezahlt wurde, eine Beil-Job-Überprüfung meiner Studie durchzuführen. Er hat meine Arbeit nicht fair überprüft, er hat nicht genau dargestellt, was ich geschrieben habe. Wenn er sich kollegial engagieren möchte, kann er gerne seine Artikel verfassen, gerne kann er seine Artikel bei wissenschaftlichen Zeitschriften einreichen und begutachten lassen. Das hat er nicht getan.“

Ein wichtiger Teil von Bradburys Angriff dreht sich um die Tatsache, dass die Braves Zimbalist für seine Arbeit bezahlt haben. Teams und Ligen stellen üblicherweise Wirtschaftsexperten ein, um Berichte über dringende Geschäftsangelegenheiten zu schreiben. Aber Bradbury geht noch einen Schritt weiter und nennt Zimbalists angeblichen Pitch für die Arbeit fast eine Art Shakedown.

Zimbalist sagte, der Vorsitzende von Braves, Terry McGuirk, sei auf ihn zugekommen, um den Bericht zu schreiben.

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„Der Ruf von Zimbalist als ehemaliger Stadionskeptiker, der bereit ist, Auftragsprojekten Immunität zu gewähren, verschafft ihm finanzielle Belohnungen und einen Insiderstatus, ähnlich wie andere Stadion-Booster, die mit MLB-Führungskräften aneinander geraten und Einladungen zu Insider-Events erhalten“, schrieb Bradbury. „Ich stelle mir vor, dass ‚Es sieht so aus, als hätten Sie dort einen netten Vorschlag für ein Stadion, es wäre schade, wenn etwas damit passiert‘, wahrscheinlich ein wirksames Argument ist, um Beratungskunden zu gewinnen.“

Zimbalist sagte, er kenne keinen weiteren Fall, in dem ein Ökonom einen anderen hart angegriffen habe. Meinungsverschiedenheiten seien unter Ökonomen weit verbreitet, räumte er ein, aber diese Gefühle seien fast immer kollegial.

„Er scheint zu glauben, er könne in meinen Kopf eindringen und meine Beweggründe kennen“, sagte Zimbalist. „Und das schätze ich nicht.“

In einem Interview im vergangenen Monat, nachdem er seinen Bericht den Führungskräften von Braves und lokalen Beamten vorgestellt hatte, sagte Zimbalist über Bradbury: „Etwas anderes ist im Gange, das motiviert, was er tut.“

Im Gespräch mit The Athletic erläuterte er seinen Verdacht, was diese Motivation ist. Er ist „im Entwicklungsausschuss von Cobb County. Er engagiert sich also in der Lokalpolitik“, sagte Zimbalist. „Es scheint auch möglich, dass er ein politischer Schauspieler ist, ein engagierter politischer Schauspieler in Cobb County. Und das scheint (ihn) auch zu motivieren.“

In seinem Bericht, der diese Woche veröffentlicht wurde, sagte Bradbury, er sei motiviert, die Probleme anzugehen, weil er Sportökonom und Einwohner von Cobb County sei.

Als Bradbury am Donnerstag von Zimbalists Einschätzung einer möglichen politischen Motivation erzählte, antwortete er: „Das ist einfach idiotisch. Der Mann, der von den Atlanta Braves für sein verdammtes Studium bezahlt wurde, sagt, ich sei motiviert. Er ist verrückt. Das ist übrigens zu 100 Prozent aktenkundig, ich bin einfach buchstäblich hin und weg von diesem Mann. Alles, was ich tat, war, meine akademische Forschung zu nehmen und sie aufzuschreiben, damit andere Leute sie lesen konnten. Er hat einen Bericht veröffentlicht, dass er nicht einmal gelesen hat, was ich geschrieben habe. Es hat mir vorgeworfen, Dinge gesagt zu haben, die ich nicht gesagt habe, und jetzt denkt er, ich hätte Beweggründe.“

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Die Theatralik beiseite schiebend, schneidet der Streit zu einem der Kernthemen der Sportökonomie. Sind die Ausgaben für Stadien und Arenen mit Ausgaben für lokale Unternehmen austauschbar? Mit anderen Worten, wenn es die Veranstaltungsorte nicht gäbe, würde sich die wirtschaftliche Aktivität nur auf den Einzelhandel übertragen, der bereits in der Stadt tätig ist?

Zimbalist sagt, dass das Projekt durch die Entwicklung von Nebengeschäften rund um das Stadion und die Anziehung von Verbrauchern von außerhalb von Cobb County neue Ausgaben schafft. Bradbury vertritt die traditionelle Linie, dass die Ausgaben nur das replizieren, was sonst geschehen wäre.

Zur Erinnerung: Bradbury veröffentlichte im März seinen bahnbrechenden ersten Bericht. Als Reaktion darauf stellten die Braves Zimbalist ein, der seine 17-seitige Antwort im Juni veröffentlichte. Und sechs Wochen später konterte Bradbury mit seiner langen Antwort. Ist das vorbei?

Noch lange nicht. Zimbalist plant seine eigene Antwort auf Bradburys Antwort.

»Ich möchte damit fertig sein, wenn ich mit Ihnen fertig bin«, sagte Zimbalist. „Ich habe Reaktionen auf fast jeden Absatz in seinem Bericht. … Ich werde versuchen, zwei, drei, vier, fünf Punkte herauszugreifen, die meiner Meinung nach die entscheidendsten und bedeutendsten im Hinblick auf das Ergebnis unserer Studien und Kommentare dazu sind.“

Eines scheint sicher, die Rivalität wird weitergehen.

(Foto: Dale Zanine / USA Today Sports)